-3-

   Алексей Юрьевич рвал и метал. В охранников, стоящих шеренгой перед диктатором, летели то сигара, то пепельница, то угрозы.

   - Босс, мы не виноваты,- оправдывался один из близнецов.- Он подсыпал в чай снотворное, вся бригада вырубилась. Кто же мог знать?

   - А кто тогда виноват?! Я?!- закричал Алексей Юрьевич.- Я не уследил за шестерыми беглецами?! В карцер всех! Немедленно!

Сопротивляющихся стражников скрутили и выпроводили из кабинета.

   - Объявить тревогу по всему подземелью,- приказал диктатор.

   - Босс.- Голос подал щуплый человечек в очках.- Связи нет, компьютеры не работают. Возможно, они перерезали провода. Я попробую подключиться по резервной линии...

   - Сеня, ты специалист. Реши этот вопрос, найди неполадку и устрани. Связь нужна через десять минут, понял?! Бегом, бегом!

Человечек не стал дожидаться повторения приказа и удалился. Алексей Юрьевич вздохнул, сел на стул и раскурил сигару.

   - Черт. Черная полоса началась какая-то... Чуяло сердце, что проект затянули, расслабились все... Док, что там с людьми?

   - Процесс замены человеческих клеток закончится через два часа.

   - Два часа... Сейчас каждая секунда на счету. Нельзя, чтобы секретная информация вышла за пределы подземелья. Теперь вся надежда на суперлюдей. Мне нужна армия послушных и выносливых бойцов. Понимаете?

   - Будут послушными и сильными, как собаки,- заверил Михаил.

 

   Над головой заверещала сирена, и тоннель осветился красными фонарями. Ребята, устроившие пятиминутный перекур, вскочили и завертели головами, не понимая, откуда доносится звук. Единственным, кто не поднялся, оказался Витек: за ночь его бледность приобрела синеватый оттенок, он напоминал Рубену слепленного снеговика, не хватало лишь морковки вместо носа.

   - Что это гудит?- забеспокоился Николай.- Нас хватились?

   - Сирена. Мы оторвались на шесть часов, есть небольшая фора. Пока в городе Сильных восстановят перерезанные провода и выведенную из строя технику, остается надежда, что они не свяжутся с ближайшим городом для плана-перехвата.

   - А как же фонари? Свет предупредит о возникшей опасности.

   - Свет распространяется до границ города Сильных, далее чужие владения.

   - Подожди, Ру. Что-то я не понимаю. Если нас хватились, значит, кто-то из начальства появился, верно?- сказал Саша.- Получается так?

   - Начальство приходит другим путем. Каким – никто не знает. Теоретически они могут обогнать нас поверху и устроить где-нибудь ловушку, так что лучше держать ухо востро. Я предлагаю продолжать идти до ближайшего города.- Рубен заглянул в карту подземелья.- Он называется город Счастья... Придумали названия... Так вот, там попробуем объяснить местному диктатору случившуюся ситуацию. Если зло не добралось, они помогут.

   - Но ты говорил, что это опас...- Саша проглотил последнее слово, схватился за горло и рухнул на пол. Позади стоял ухмыляющийся Витек: в руке сиял окровавленный нож, а глаза горели красным огнем, словно у охотящегося хищника. Друзья, испугавшись, отпрянули, а Ру направил на взбесившегося обидчика автомат.

   - Витя, что с тобой, друг мой?- спросил Николай.

Тот прорычал в ответ и оскалился. Здесь, в подземелье он напоминал зверя-мутанта из кинофильма «Остров доктора Моро»: мертвенно-бледная кожа с оттенком синевы, на пальцах отросшие черные когти и звериный взгляд, в котором не осталось ничего человеческого.

   - Успокойся, мы не причиним тебе вреда. Брось нож и не делай глупостей.

Витек отступил назад и пошел влево, описывая полукруг. Когда он оказался рядом со стеной, подпрыгнул и оттолкнулся от нее, полетев с ножом на Антона. Палец Рубена, лежащий на курке, не выдержал и дрогнул. «АК» выплюнул очередь пуль, и зверь, прятавшийся под маской Вити, пополнил ряды потерь. Тело содрогнулось в конвульсиях, рот издал булькающий рык и затих. Охранник подкрался к Витьку, потрогал ногой, перевернул на спину, держа на мушке, но тот не подавал признаков жизни.

   - Что это было?- спросил Рубен, обернувшись.- Я едва в штаны не наложил.

   - Это точно не Витек,- ответил художник.- Может это случилось из-за того, что доктор вколол всем какую-то дрянь? Ру, ты не в курсе?

   - Слышал, конечно. Охране преподнесли информацию, как вакцинацию от гриппа. Что вводил доктор – уму не постижимо. Возможно, это последствия.

   - Мне не хочется превращаться в монстра. Вам не кололи ничего?

   - Нет, мы только контролировали процесс, когда доктор приезжал. И все.

Николай загрустил и замолчал, представив себя на месте Витька. Побывать в шкуре кровожадного монстра желания не возникло, но если вместо вакцины в шприце был яд, шансов на спасения не оставалось. Художник отвернулся и побрел прочь от места, где потерял двоих друзей.

   - Мужики, предлагаю тут не задерживаться,- сказал Василий.- Воскресить никого мы не сможем, а лечь рядом – запросто. Погоня, наверняка, организована. Саня, извини, похоронить тебя не получится. Надеюсь, вернемся...

Он повесил автомат на плечо и оглядел остальных. Небритые, в легкой броне и с оружием: друзья напоминали шахтеров-террористов, захвативших подземелье. Они последовали за Колей. Каждый в душе переживал произошедшее: никто не жаждал превратиться в животное, стать безмозглым куском, сделанным из человеческого материала, и к человеку отношения не имеющему. Пустынный тоннель вел путников далее, к новым приключениям. Буйные потеряли на коротком участке пути треть немногочисленного отряда и не представляли, что ожидало впереди: монстры, ловушки или гибель в образе зверя с бледной кожей.

   Чертовщина какая-то, думал Рубен, разглядывая спины бывших горожан. Он хорошо помнил Витька, знал его как приличного (хотя и выпивающего) человека и пару раз даже проверял бунтовщика на прочность, однако животное, вселившееся в тело Колиного друга, Витю ничем не напоминало. Кусочки пазлов складывались в единую картину, и на ней отчетливо вырисовывался портрет доктора Смирнова. Ру видел странного чудака в белом халате у Алексея Юрьевича, но не сохранил в памяти ни одного момента, когда Смирнов появлялся у Льва Андреевича. Неужели дядя скрывал, что проект «подземный город», где собрали сотню людей с улиц и кабаков Волжска, изначально подразумевал опыты над психикой и телом? Парень не забыл разговоры с Львом Андреевичем за чашкой чая, когда дядя вещал о правильном восприятии жизни, религии и совершенстве духа, мечтал сделать из отбросов крепких и сильных граждан (отсюда и название поселения). Вряд ли его бы заинтересовало предложения Алексея Юрьевича, и от греха подальше упрямого диктатора заменили на нужного. Выходит, все спланировали заранее, зная о подземелье, и «вакцинация» - фикция, выдумка, созданная для превращения человека в зверя. Ужас! Никто из сотрудников и работников и не догадывался об этом. Сказка, навешанная на уши лапшой, позволила махинаторам вести свою игру, вершить судьбами и лишать людей счастья и свободы.

   - Сволочи!- разозлился он, осознавая, что и его водили за нос...

 

   Доктор, сияя и посылая лучи улыбки, вошел в кабинет диктатора и поднял руку в победном жесте. Безрадостное выражение на лице Алексея Юрьевича прояснилось. Он откинулся на кресле и ждал новостей.

   - Армия готова,- сообщил Михаил.- Не вся, конечно, такая, как мы хотели, но физически здоровая и послушная. Мутанты напополам с людьми.

   - Почему так получилось?- Диктатор застучал карандашом по столу.- Вы сказали, что проработали сыворотку, осложнения исключены. А по факту?

   - Потребуются небольшие дополнения, исправлю. Это индивидуальность организма, ничего не поделаешь. Но не беспокойтесь, силы у солдат одинаковые, отличия в наружности. Одни страшные, а другие – обычные люди с нехарактерным красным блеском глаз.

   - Слушаются точно хорошо? У меня есть сомнения.

   - Безупречное послушание. Готовы растерзать кого хотите! Без разговоров!

   - Пускаем армию в погоню.- Алексей Юрьевич поднялся.- Немедленно. Мы должны поймать беглецов и уничтожить. Действуйте. Я переоденусь в форму и присоединюсь к вам.

Смирнов покинул помещение и с высоты оглядел солдат. Мысленно он сравнивал армию с великими армиями римлян и советских войск времен Великой Отечественной войны. Доктор стоял на возвышении и напоминал сам себе генерала: безжалостного, уверенного в победе, бесстрашного и безнаказанного. Генерал Смирнов!

   - Бойцы! – крикнул Михаил, и солдаты обернулись на призыв: дока они считали главным.- Нам предстоит тяжелый поход и первый бой. Но я уверен в ваших силе и непобедимости. Вы справитесь и сотрете врагов в порошок. Задача проста: из лагеря сбежало шесть человек, их необходимо догнать и обезвредить. Получится взять живыми – прекрасно, нет – никто не расстроится. Мы сделаем это и выиграем!

   - Да!!!- ответил дружный хор голосов.- Выиграем!!!

   - Я не ожидал от вас другого ответа, орлы! Вы пойдёте в бой под командованием меня и диктатора Алексея Юрьевича. Идите на склад, там получите оружие и броню. Выстройтесь в колонну по пять человек и ждите на выходе из города. Вперёд, солдаты!!!

Беспорядочный строй направился к складу, где заправляли выдачей оружия новые стражники, а доктор вернулся к диктатору, который переоделся в камуфляж и заряжал патронами полуавтоматический пистолет.

   - Пора идти, Алексей Юрьевич,- сказал Смирнов.

   - Да. Нужно изловить беглецов.- Диктатор спрятал «Вальтер» в кобуру и положил руку доктору на плечо.- Я рассчитываю на армию, док. Повторюсь, но нельзя выпустить сбежавших наружу. Последствия непредсказуемы.

   - Я понимаю ответственность. Чем быстрее мы доберемся до них, тем быстрее устраним угрозу.

   Семьдесят девять солдат во главе с командирами пустились в погоню. Мужественные, сильные, не ведающие страха, защищенные легкой броней, вооруженные автоматами и ножами, бойцы топали по грязи подземелья и рычали от удовольствия. Отряд шел споро: суперлюди не испытывали усталости, и если кто-то из командиров уставал, то кто-нибудь из сверхсильных сажал его на плечи и нес на себе. Армия доктора двигалась со скоростью космического крейсера, не делая остановок и передышек, и расстояние сокращалось. Четверка оставшихся в живых беглецов была близко.

 

***

 

   Василий остановился, схватился за стену и захрипел. Николай и Антон побледнели и упали на пол, восстанавливая дыхание.

   - Рубен,- обратился к охраннику Веселый.- Друг... Кажется, началось... Если я превращусь в подобие Витька, пожалуйста, пристрели меня. Я не переживу синей морды и отсутствия мозгов...

   - Будь спокоен.- Ру снял оружие с предохранителя и сделал шаг назад.

Троица задергалась в конвульсиях. Что-то в организме сжимало внутренности, причиняя сильнейшую нестерпимую боль, и будто жаждало вырваться наружу. Рубен перекрестился, борясь с желанием нажать на курок и прекратить мучения, и отошел в тень, наблюдая издали. Василий кричал,  Николай свернулся в крючок и ползал, а Антон освобождал желудок от мутной зеленоватой жижи; со стороны казалось, что друзья доживают последние мгновения жизни.

   Однако ничего не произошло. Кожа не посинела, боль отступила, а спустя несколько минут наступило облегчение, приятной негой отозвавшееся по телу. Художник встал, ощупал и осмотрелся с ног до головы, но не нашел изменений. Он помог подняться остальным и удивился, насколько легко это получилось: в мышцы словно добавили сплавы стали. Николай чувствовал себя русским богатырем. Усталость, накопившаяся за ночь, пропала.

   - Вы в порядке?- спросил Ру.

   - Ты не поверишь,- ответил Коля.- Я определенно в порядке. Ощущения такие, будто заново родился и горишь желанием жить.

   - Скорее всего, подействовала та гадость, которую вколол доктор... Но я не вижу последствий. Вы не стали мутантами, как Витек. Лица розовые.

   - Думаешь, все закончилось?

Рубен сомневался, оставаясь на приличном расстоянии от друзей. Единственным, кто точно знал, что сыворотка завладела организмами молодых людей, был доктор Смирнов. Он смог бы рассказать в подробностях, применяя знания и медицинские термины, как за три минуты человеческие клетки «съедались» клетками животных, и подопытный кролик получал силу, сравнимую с силой древнегреческого героя Геракла, становился суперменом с неограниченными возможностями. Запасной план сумасшедшего гения, о результатах которого знали только трое беглецов. Они испытывали схожие ощущения: хотелось свернуть горы или на худой конец шею, адреналин бурлил в крови и будоражил сердца.

   Все произошло быстро и неожиданно, поэтому оставшийся путь они проделали в молчании. Когда вдалеке замелькали огни города Теней, четверка прибавила шаг, мечтая, чтобы им поверили в произошедшее.

 

   - Стойте! Иначе стреляем!

Друзья переглянулись и остановились. Охранники на вышке взяли путников под прицел и приказали не двигаться.

   - Братишка, мы пришли с добрыми намерениями!- крикнул Рубен.- Я ваш коллега из города Сильных! Там произошел бунт, и они направляются сюда!

   - С добрыми намерениями вооруженными не приходят!- отозвались с вышки.- Бросайте автоматы на пол, тогда и поговорим!

   - Мы согласны!- Николай снял с плеча «АК» и положил перед собой.

Ру и Антон последовали его примеру, а в это время Василий, прятавшийся за спинами, бросил в сторону вышки гранату. Вышка, стоявшая на четырех длинных бревнах, взлетела на воздух, и стражники города Теней рухнули с высоты четырех метров, потеряв при посадке оружие и десяток костей. Друзья, защищенные легкой броней, от взрыва не пострадали, подобрали чужие автоматы и подошли к раненым охранникам.

   - Мужики, целы? Сильно зацепило?- спросил Рубен.

   - Ноги... Больно...

   - Все в порядке.- Василий оценил обстановку.- Отделались переломами ног, а могло быть и хуже. Перестрелка, убитые... Обошлось... Ждите, мы попросим, чтобы за вами прислали помощь.

Они оставили стражников и прошли мимо догорающих обломков вышки.

   Город Теней не отличался от города Сильных. Узники-заключенные, улочки из двухъярусных кроватей, небольшая площадь в центре; города, видимо, проектировал один архитектор. Но в отличие от места, где беглецы провели худшие месяца жизни, у города Теней имелось неоспоримое преимущество: старый диктатор, имеющий цель исправить людей, совершивших ошибки и оступившихся. Совсем другой дух витал в воздухе, когда путники ступили в новые владения, дух свободы и хорошего настроения. Рубен заметил на лицах улыбки и вспомнил дни властвования Льва Андреевича. Дядя любил железную дисциплину и верил, что человек способен измениться с помощью силы воли и доброго напутствия.

   - Где начальство?- узнал Николай у выбежавших на шум охранников.

   - В кабинете,- ответил один из них, показывая наверх.- А что случилось?

Они хотели направиться к диктатору, но стражники преградили дорогу, и перепалку предотвратил сам диктатор, спустившийся по лестнице и отдавший приказ не применять оружие.

   - Молодые люди, что за шум? Почему не с миром?- спросил он.

   - Извините, нашумели,- сказал Ру.- Пришлось брать штурмом. Кстати, там два охранника, им нужна медицинская помощь, отправьте кого-нибудь.

   - Вы что, бандиты? Пришли грабить город Теней?

   - Нет, мы не бандиты.- Рубен рассмеялся, следя, как насторожились собеседники.- В силу сложившихся обстоятельств, которые случились в городе Сильных, нам пришлось ими стать и бежать от преследования. Те, кто идет сюда, бандиты настоящие, вооруженные и беспощадные.

   - И кто они, если не секрет?

   - Монстры, бывшие ранее жителями города Сильных, мутанты, возглавляемые безумным доктором и сорвавшимся с петель диктатором.

   - Бред какой-то! Что вы выдумываете? Монстры, мутанты. Какие монстры могут быть в подземелье?! Это сказка. Я разговаривал месяца два назад со Львом Андреевичем, он не рассказывал мне о планируемых...

   - Лев Андреевич умер,- перебил Ру.- Вместо него прислали нового диктатора Алексея Юрьевича, он-то и придумал использовать людей в качестве подопытных. Они тестируют какую-то вакцину, превращающую человека в животное... Наш друг Виктор за сутки стал безмозглым существом с синей кожей и отвратительным характером. Пока мы шли по тоннелю, он мутировал и зарезал Сашу, с которым вместе жил и обедал, а потом хотел накинуться на нас. Как думаете, в нормальном состоянии он бы так сделал?

   - Не знаю. Это подземелье. Здесь нет нормальных. Людей собирали с улицы: алкоголиков, наркоманов, слабовольных. От каждого можно ожидать чего угодно и когда угодно. Нет гарантий, что у него не перемкнет в голове и он не бросится выпускать кишки первому встречному.

   - Выходит, не верите?

   - Вы врываетесь в мой город, взрываете вышку с охраной, не желаете расставаться с оружием, рассказываете о монстрах. Где гарантия, что рассказанная история – правда?

   - Если бы мы были бандитами, то не церемонились, а продолжили стрелять и взяли город штурмом. Однако я разговариваю и прошу пойти навстречу, так как всем угрожает опасность. Ситуация с монстрами – не шутка, не выдумка и не сказка, а реальность. Скоро они придут сюда и не станут тратить время на пустую болтовню: накинутся и перережут глотки... Не желаете помочь, подскажите, где найти выход на поверхность.

   - Определенная логика в словах есть. Давайте посчитаем, что я поверил. Как вы предлагаете справиться с армией монстров? Наши ресурсы ограничены, боевиками я не располагаю.

   - Мы создадим свою армию,- сказал Рубен, видя, что старик уступает.- Времени часа четыре, наберем добровольцев. Нужно только оружие.

   - Оружия на складе тьма, но никто не согласится воевать.

   - Мы сумеем убедить людей. Когда на кону жизнь, отказы не принимаются.

   - Хорошо.- Диктатор сдался.- Действуйте. Мешать никто не будет. Я надеюсь, что сказанные слова – не ложь, и подземелье в опасности.

   - Можете не сомневаться. Мы отвечаем за все произнесенное.

Старик кивнул и жестом пригласил следовать за собой. Охранники расступились, пропуская воинов в город Теней. Когда они проходили мимо, Николай случайно задел плечом одного из стражников: тот отлетел в сторону и удивился силе хрупкого на вид человека.

   Через полчаса собранная с грехом пополам немногочисленная армия, собранная из разных слоев испорченности, собралась на главной площади. Диктатор, переодевшийся в военную форму, вышел к толпе и поднял руку.

   - Жители города Теней!- обратился он.- Вас брали на перевоспитание, чтобы вернуть к нормальной жизни. Не обижайтесь и не держите зла. Мы не хотим, чтобы вы достигли дна, наоборот – хотим, чтобы стали полноправными членами общества, выбрались из грязи. Но не во всех городах придерживаются принципов подземелья! Эти четверо мужчин.- Старик указал на друзей, стоящих рядом.- Прибыли из соседнего города Сильных с плохими новостями и поведали страшную тайну. Оказывается, у них над людьми издеваются и используют в качестве лабораторных мышей, проводя страшные опыты по превращению в монстроподобных существ! Это уму непостижимо! Подземелье создавалось для блага и оздоровления нации! Мне сообщили, что неприятели направляются сюда, чтобы захватить власть и творить хаос, но я предлагаю не сдаваться и не поджимать лапки, а выйти и сражаться, как настоящие мужики! Объединим силы и устроим гостям радушный прием? По окончании боя каждый получит свободу, я не стану никого удерживать насильно.

   Толпа загудела. Нельзя было разобрать, рассержены горожане или встревожены. Друзья не рассчитывали на помощь и обсуждали возможные варианты развития событий, пока от толпы не вышел седовласый мужчина.

   - Вячеслав Георгиевич,- сказал он.- Мы посовещались и приняли решение. Хочу от лица всех жителей поблагодарить вас за хорошее отношение и добрые слова и сообщить, что все готовы присоединиться. При определенных гарантиях. Вы обязательно отпустите нас после боя – раз, и дадите какое-нибудь оружие – два.

   - Я выполню оба требования,- пообещал старик.- С голыми руками не останетесь. На складе выдадут броню и автоматы.

   Армию вооружили, одели в защитные одежды и приготовили засаду, поставив у входа растяжку. После того как враги подорвутся, жители города Теней и четверка друзей застигнут монстров врасплох.

   Люди бегали и суетились, ожидая кровопролитной бойни. Возможно, в каждом проснулся безжалостный воин, или они почувствовали свободу и наслаждались минутами, разгуливая по улицам и сверкая улыбками. Но с течением времени давление возрастало, из тоннеля ожидалась мощная силища, и воздух наэлектризовался. Горожане умолкли и заволновались.

   - Сколько осталось?- спросил Василий, закуривая сигарету.

   - По моим расчетам примерно минут десять-пятнадцать,- ответил Ру.

   - Помнишь Витька? Не представляю, когда их будет много. Жуть... Мурашки по коже бегут. Брр...

   - У меня родилась интересная мысль. Что, если?..

Договорить он не успел. В подземелье раздался взрыв.

ЧИТАТЬ СЛЕДУЮЩУЮ ГЛАВУ